Por que os Estados Unidos estão perdendo sua capacidade de refino de petróleo?

Um dos fatores subnotificados que impulsionam a atual escassez de diesel é a perda de capacidade de refino nos Estados Unidos desde o início da pandemia de Covid-19. Hoje vou discutir os fatores que levaram a essa perda.

De acordo com a Energy Information Administration (EIA), no início da pandemia, as refinarias dos EUA tinham 19,0 milhões de barris por dia (BPD) de capacidade operacional de refino (Fonte). Este é o maior número já relatado pela EIA.

Em dezembro de 2021, esse número havia caído para 17,9 milhões de BPD, uma perda de capacidade de 1,1 milhão de BPD em menos de dois anos.

Aqui está o que muitos precisam de ajuda para entender sobre o refino. É um negócio acidentado e esses refinadores não têm bolas de cristal. É amplamente divulgado quando eles obtêm lucros enormes, mas também sofrem regularmente grandes perdas.

A política energética dos EUA tem sido clara sobre a intenção de eliminar gradualmente os combustíveis fósseis. Se você é um refinador prevendo bilhões em perdas – e precisa de um investimento maciço para manter sua refinaria operando com segurança e em conformidade com a lei – você pode simplesmente tomar a decisão de fechar.

Relacionado: os estoques de lítio podem ser uma compra como poços de rali

Existem duas excelentes fontes de informação detalhando quais refinarias fecharam e por que fecharam. A primeira é a AIA.

Durante o verão, o EIA relatou Capacidade de refino nos Estados Unidos caiu em 2021 pelo segundo ano consecutivoem que discutiram uma das principais paralisações em 2021. Eles também mostraram este excelente gráfico de como a capacidade de refino mudou nos últimos anos:

Mas me deparei com um olhar mais detalhado recentemente. Em um tópico no Twitter, Laura Sanicola, repórter de petróleo e energia da Reuters, destacou o fechamento individual de refinarias desde o início da pandemia até junho de 2022:

Ele lista nove fechamentos de refinarias, mas o tema é consistente. A maioria das refinarias foram fechadas devido à menor demanda devido à pandemia de Covid-19.

Mas essas empresas não estão ganhando bilhões de dólares? Isso não é um argumento para manter essas refinarias abertas? Há dois pontos a fazer sobre esse argumento.

Primeiro, é possível ganhar bilhões de dólares como um negócio, mas perder dinheiro consistentemente em uma refinaria individual. Vimos isso acontecer frequentemente com refinarias da Costa Leste que não tiveram acesso ao petróleo mais barato do boom do xisto nos EUA. Eles tiveram que continuar a obter petróleo bruto dos mercados internacionais, o que os colocou em desvantagem competitiva.

Em segundo lugar, os lucros atuais do refinador são um instantâneo no tempo. Hoje, a demanda por petróleo dos EUA se recuperou amplamente. De fato, a demanda por destilados voltou aos níveis pré-pandêmicos.

Mas essas empresas projetam o futuro. Eles examinam as previsões de longo prazo da demanda por produtos petrolíferos. Essas projeções indicam um declínio na demanda de combustível ao longo do tempo. Então eles não querem investir bilhões de dólares que podem levar uma década ou mais para pagar.

Imagine que você administra uma rede de lojas. No geral, seu negócio é muito lucrativo, mas você tem lojas que ainda não são lucrativas. Além disso, essas lojas estão desatualizadas, as perspectivas de demanda nessas áreas são fracas e custará muito dinheiro para atualizá-las. Você provavelmente fecharia esses locais.

Resumidamente, é por isso que perdemos capacidade de refino nos Estados Unidos. Serão necessárias algumas mudanças em nossa política energética para remediar isso.

Por Robert Rapier

Mais leituras em Oilprice.com: