Popular franquia suburbana Congee Queen abre em Yonge e Dundas

É um pouco surreal ir até Yonge e Dundas e entrar pelas portas do recém-inaugurado Congee Queen. Esta franquia de restaurante GTA tem nove locais, incluindo Markham, North York e Scarborough e tem sido, por quase duas décadas, sinônimo de subúrbio para minha família. Agora está no centro da cidade.

Para aqueles que não estão familiarizados com o Congee Queen, ele tem muitos seguidores. Quando perguntei no twitter qual era o pedido de todos, 100 pessoas responderam. Chow mein à cantonesa, lulas fritas com sal e pimenta e tofu frito à escolha de um antigo colega. Rissóis de nabo com ovo confitado e mingau de porco de uma criadora de receitas. Mingau de frutos do mar com um rolo de macarrão de arroz de porco grelhado em outro. Não há dois pedidos iguais porque o Congee Queen serve “jook, fun, mein, fan”, um termo cantonês para quatro tipos de comida: mingau, macarrão à base de arroz, macarrão à base de farinha e arroz. Cada categoria tem dezenas de iterações, resultando em um menu com mais de 300 itens para escolher. Pode parecer opressor no começo, mas depois de fazer o pedido ideal, fazer o pedido do Congee Queen pode parecer pertencer a um clube tácito.

Embora muitas pessoas possam estar familiarizadas com o cardápio, poucas conhecem Peter Cheung, o homem por trás do Congee Queen e que atualmente é o presidente da empresa. Finalmente pude conhecê-lo recentemente e, quando nos sentamos no novo local, Cheung pediu a um garçom que me servisse não apenas chá quente, mas também chá verde gelado com mel e uma xícara de chá quente com leite de Hong Kong, apenas em caso. Percebi que para um restaurante que já comi dezenas de vezes, não sei nada sobre como tudo começou.

“Quanto tempo você tem?” Cheung ri enquanto conversamos em cantonês.

Cheung mudou-se de Hong Kong para Toronto em 1994 e conseguiu um emprego como cozinheiro em um restaurante congee no Golden Court Plaza em Richmond Hill, já que era um ajuste natural desde que ajudava no restaurante de seu pai enquanto crescia. Ele e seus amigos decidiram abrir seu próprio restaurante juntos, resultando na primeira localização de Congee Wong no Peachtree Plaza em Markham (o nome chinês do restaurante é na verdade “Emperor”, como “wong” traduz estacionamento”).

“Trabalhávamos de manhã à noite, das 8h às 21h, às vezes até 1h”, lembra. “Você tinha 15 minutos para comer e pronto. Não podíamos nos dar ao luxo de ficar tanto tempo longe da cozinha porque éramos poucos.

O chef Gordon Li, à esquerda, dirige os cozinheiros na cozinha.  A localização no centro de Congee Queen emprega aproximadamente 20 funcionários de cozinha necessários para retirar o menu de mais de 300 itens.

Outros locais Congee Wong abriram em torno do GTA. Em 2002, os sócios decidiram se separar, cada um administrando de forma independente um site separado.

O próprio Cheung assumiu o Localização de Congee Wong em North York na Avenida Finch. E. e Leslie St. Em 2004, ele abriu uma segunda vaga em Don Mills Rd. e Lawrence Ave. E. Para complementar o nome real de Congee Wong, ele chamou o novo local de Congee Queen (ou “Imperatriz” em chinês).

Ao longo do caminho, Cheung se aventurou em outros conceitos de restaurante no extremo norte do GTA: Batatinha, um restaurante de fusão taiwanês-japonês; restaurante japonês lenda do sushi; e Boa casa de fervuraum restaurante e bar inspirado na Louisiana ao lado de seu restaurante irmão, Hong Kong Diner Bom café de pêssego no centro de Markham.

Um dos pratos mais populares no Congee Queen são os bolos de nabo, que são feitos de daikon desfiado fumegante em um bloco jiggly e, em seguida, frite-o para dar-lhe um exterior caramelizado.

Sete outros Congee Queens também abriram em Thornhill, Markham, Scarborough e Mississauga, cada um liderado por um chef diferente que foi aprendiz por um ano ou dois em um Congee Queen antes de partir por conta própria. Naqueles primeiros anos, Congee Queen não havia chamado a atenção da mídia gastronômica local centrada no centro da cidade, mas ganhou muitos seguidores leais nos subúrbios e com alguns residentes do centro dispostos a fazer a jornada para o norte.

O mais novo local na 362 Yonge Street é um elegante espaço de dois andares em tons de terra, onde o Swiss Chalet está há décadas. Como cliente de longa data do Congee Queen nas lojas de Scarborough e North York, eu sabia exatamente qual dos meus pratos favoritos queria fotografar: frutos do mar caseiros e aletria taiwanesa frita com vegetais variados (E4 no menu), batatas fritas nabo (K53 na ementa, também conhecidos por daikon cakes), e uma terrina da papa de arroz homónima, o super bowl congee da casa (A7, mingau simples com camarão, vieiras, amêijoa árctica e garoupa e salmão fatiados).

Vermicelli é um dos poucos pratos que meu pai, o mais ferrenho crítico da comida chinesa da cidade, aprova. Ele diz que eles não economizam nos frutos do mar e têm a quantidade certa de feno wok, o sabor aromático defumado que você obtém ao cozinhar em uma wok ardente. Quanto ao mingau, acho que o mingau de arroz aqui é mais espesso do que as versões à base de água oferecidas em outros lugares, e exatamente o que desejo quando estou indisposto ou com jet lag. Bolos de daikon, de longe o prato mais popular em minha pesquisa no Twitter, são um prato trabalhoso de daikon ralado, transformado em hambúrguer, depois cozido no vapor e frito até ficar crocante por fora e macio por dentro.

A sala de jantar no centro da cidade no Congee Queen abrange dois níveis e acomoda aproximadamente 150 pessoas.

E agora, os clientes do centro poderão experimentar o mesmo. Embora este lugar não esteja em um bairro predominantemente asiático, Cheung diz que os palácios mudaram muito desde a inauguração do primeiro Congee Queen. “A geração atual (de jovens) sabe muito mais sobre a culinária chinesa e tem padrões mais elevados”, diz ele, apontando para a Universidade Metropolitana de Toronto, do outro lado da rua, onde dois de seus filhos estudam. “Toronto é muito mais diversificada agora, e a comida é uma maneira muito importante de mostrar nossa cultura.”

Embora Cheung não tenha esperado por uma clientela urbana receptiva antes de abrir no centro da cidade, foi a logística de encontrar um espaço grande o suficiente.

“Na verdade, passamos mais de cinco anos procurando”, diz ele. “Encontrar um espaço grande é muito difícil, principalmente porque o aluguel é mais caro. Você pode encontrar um espaço de 2.000 pés quadrados, mas precisávamos de pelo menos 4.000 pés quadrados porque temos mais de 300 itens no cardápio.

Então, quando o Swiss Chalet fechou, Cheung conseguiu garantir o espaço em um momento em que parecia que mais restaurantes estavam fechando do que abrindo.

“O engraçado é que, antes de abrir o Congee Queen, eu também tinha uma pequena loja de comida tailandesa e chá do outro lado da rua”, diz ele. “Eu olhava para o Swiss Chalet e pensava como seria bom abrir um restaurante lá, mas nunca pensei que isso fosse acontecer.”

Correção – 24 de novembro de 2022: A mais nova localização da Congee Queen é na 362 Yonge Street. Uma versão anterior deste artigo errou o endereço.

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