Morte de Borje Salming, lenda dos Maple Leafs, que vivia com ELA

Borje Salming, lendário defensor da NHL e pioneiro dos jogadores nascidos na Europa na América do Norte, morreu. Ele tinha 71 anos e havia sido diagnosticado com ELA no início deste ano.

O Toronto Maple Leafs, para quem Salming jogou a maior parte de sua carreira, emitiu uma declaração Quinta-feira para anunciar a morte de Salming.

“O Toronto Maple Leafs lamenta a perda de Börje Salming”, disse o presidente dos Leafs e governador suplente, Brendan Shanahan. “Börje foi um pioneiro e ícone do jogo com um espírito inquebrável e tenacidade inquestionável. Ele ajudou a abrir as portas para os europeus na NHL e se definiu por meio de seu jogo no gelo e suas contribuições para a comunidade.

Börje ingressou no Maple Leafs há 50 anos e sempre fará parte de nossa família de hóquei. Enviamos nossas mais profundas condolências a sua esposa, Pia, seus filhos Theresa, Anders, Rasmus, Bianca, Lisa e Sara e seu irmão Stieg.”

A carreira decorada de Salming na NHL durou 17 temporadas de 1973 a 1990 entre Toronto e Detroit, com um recorde de 1.148 jogos e 787 pontos. Duas vezes finalista do Norris Trophy, Salming se tornou o primeiro jogador sueco a ser introduzido no Hockey Hall of Fame em 1996 e dois anos depois foi introduzido no IIHF Hall of Fame. O defensor foi um NHL First Team All-Star em 1977 e cinco vezes NHL Second Team All-Star entre 1975 e 1980.

Em 16 de suas 17 campanhas na NHL, Salming foi “o rei” de Toronto, patrulhando a linha azul do Maple Leafs com um físico e coragem que ia contra os estereótipos comuns de que patinadores suecos como ele eram moles demais para ter sucesso nas contusões da NHL. Salming causou uma impressão imediata quando o olheiro dos Leafs, Gerry McNamara, o viu jogando no exterior em 1973. McNamara estava na Suécia para o olheiro Inge Hammarstrom; ele acabou assinando com Salming um contrato de agente livre.

O zagueiro rapidamente se tornou o favorito dos torcedores em Toronto e abraçou sua popularidade lá. Em janeiro de 1998, Salming se tornou o primeiro jogador nascido na Europa a atingir a marca de 1.000 jogos. No ano seguinte, Salming assinou um contrato de agente livre de um ano com os Red Wings para encerrar sua carreira. O legado de Salming em Toronto como líder defensivo da franquia em assistências (620) e pontos (760) permaneceu, no entanto, e seu número 21 já foi aposentado pela organização.

Depois de se aposentar, Salming continuou sendo um membro ativo da comunidade do hóquei, que ficou arrasada ao saber de seu diagnóstico de ELA em agosto. Uma doença progressiva do sistema nervoso, a ELA afeta as células do cérebro e da medula espinhal e leva à perda do controle muscular. Salming começou a apresentar sintomas em fevereiro e sua saúde piorou rapidamente a partir daí. No mês passado, Salming revelou que havia perdido a capacidade de falar.

Apesar de sua doença, a determinação de Salming permaneceu intacta. Ele estava determinado a participar do fim de semana do Hall of Fame em Toronto no início deste mês, quando mais três jogadores suecos seriam empossados. Salming foi aprovado e os Maple Leafs o homenagearam com uma homenagem pré-jogo antes do jogo contra o Vancouver. Um Salming derrotado veio para o gelo cercado por sua família para aproveitar a ovação de pé. O confronto cerimonial foi realizado por um sueco nativo Olivier Ekman-Larsson e William Nylandere o técnico do Leafs, Sheldon Keefe, criou uma escalação inicial que incluía os seis jogadores suecos do Toronto.

Foi o segundo evento em tantas noites que Salming foi reconhecido. Na noite anterior, no jogo anual do Hall da Fama entre Toronto e Pittsburgh, Salming foi ajudado a entrar no gelo por um bom amigo e ex-companheiro de equipe Darryl Sittler, que começou a chorar ao ver Salming aplaudido na arena. Salming conheceu Sittler em setembro e disse que queria estar em Toronto no fim de semana, que contaria com três indicados nascidos na Suécia: Henrik e Daniel Sedin de Vancouver e Daniel Alfredsson de Ottawa.

Salming foi um pioneiro em todos os sentidos, permitindo que os jogadores europeus de hoje prosperassem no reino norte-americano.