Borje Salming: um pioneiro inquebrantável que fez de tudo

O ex-jogador do Toronto Maple Leafs, Borje Salming, acena para a multidão durante uma cerimônia pré-jogo em Toronto em 11 de novembro.A Imprensa Canadense

Borje Salming, um homem cuja carreira no hóquei será lembrada por sua classe, coragem, habilidade e tenacidade, morreu na quinta-feira na Suécia aos 71 anos, cinco meses após ser diagnosticado com esclerose lateral amiotrófica, comumente conhecida como doença de Lou Gehrig.

Um pioneiro para seus colegas suecos e outros jogadores europeus que o seguiram na NHL, Salming foi o primeiro sueco introduzido no Hockey Hall of Fame, em 1996. Ele jogou pelo Maple Leafs por 16 temporadas a partir de 1973 e pelo Detroit Red Asas. por um ano depois disso.

O maior defensor que já vestiu uma camisa do Toronto, ele detém meia dúzia de recordes de times e foi seis vezes all-star durante sua carreira.

Apesar de sofrer de uma doença terminal, a morte de Salming foi uma surpresa, pois ele havia viajado para Toronto há menos de duas semanas, antes do hóquei anual no Hall of Fame. Ele foi aplaudido de pé quando foi apresentado antes do confronto entre Maple Leafs e Penguins em 11 de novembro e na noite seguinte foi objeto de um longo e comovente tributo pré-jogo na arena Scotiabank.

Conhecido como King, Salming foi um grande jogador do Maple Leaf em uma época em que o time não era muito bom.JOHN McNEILL/O Globo e Correio

O querido amigo e ex-companheiro de Salming, Darryl Sittler, acompanhou-o no gelo e ajudou-o a levantar a mão para agradecer os aplausos que choveram. Lágrimas escorriam pelas arquibancadas e também pelos olhos de Salming.

“Você não tem alma se não foi tocado por isso”, disse Elliotte Friedman, repórter de hóquei da Sportsnet e especialista da NHL, na quinta-feira.

Em 14 de novembro, três suecos – Daniel Alfredsson e Daniel e Henrik Sedin – foram empossados ​​enquanto Salming e sua família assistiam de uma sala adjacente.

Em uma festa em homenagem a Borje Salming, o astro dos Leafs ganha seu próprio momento Lou Gehrig

“Ele adorou o fim de semana do Hall of Fame e queria estar lá”, disse Friedman. “As pessoas do Hall of Fame disseram que ele não tinha nada para fazer que não quisesse, mas ele participava de quase tudo. Era muito importante para ele.”

Em fevereiro, Salming começou a sentir espasmos musculares incomuns. Em meados de julho, ele foi diagnosticado com ELA, uma doença progressiva do sistema nervoso. Ele divulgou o diagnóstico por meio da organização Maple Leafs em 10 de agosto e, em outubro, disse que sua condição havia piorado a ponto de ele perder a capacidade de falar e depender de um tubo de alimentação.

Sua morte foi anunciada em conjunto por sua família e os Maple Leafs.

“Borje foi um pioneiro do jogo e um ícone com um espírito inquebrável e tenacidade inquestionável”, disse o presidente da equipe Maple Leafs, Brendan Shanahan, em comunicado. “Ele se definiu por seu jogo no gelo e suas contribuições para a comunidade.

Salming foi um pioneiro para seus colegas suecos e outros jogadores europeus que o seguiram na NHL.STF/Imprensa Canadense

Os jogadores do Toronto foram informados da morte de Salming durante uma reunião pré-treino da equipe em St. Paul, Minnesota. O Maple Leafs enfrentará o Minnesota Wild na tarde de sexta-feira.

“É difícil lidar com isso”, disse William Nylander, o canadense de direita sueco nascido em Toronto. “Realmente me pegou de surpresa. Acabamos de ver algumas semanas atrás. É muito perturbador.”

Na noite de 12 de novembro, Nylander participou de uma cerimônia de confronto direto com Oliver Ekman-Larsson do Vancouver Canucks. Salming deixou cair o disco entre eles, então Nylander o pegou e entregou a ele e deu-lhe um abraço gentil.

Naquela noite, a lista de abertura do Maple Leafs consistia em seis jogadores suecos pela primeira vez na história da franquia.

“É uma notícia muito triste”, disse Erik Kallgren, um sueco, que marcou pelo Toronto contra o Vancouver. “Estou feliz que a organização teve tempo para trazê-lo para Toronto e mostrar o quanto eles o apreciam. Sinto por sua família e todos próximos a ele.

Salming assinou como agente livre com o Toronto no verão de 1973. Embora ele tivesse sido uma estrela na primeira liga da Suécia anos antes, esperava-se que ele fosse brando – um equívoco comum mantido contra jogadores europeus. Levou poucas rebatidas no primeiro ano, mas desferiu tantos castigos quanto recebeu e mudou a percepção dos jogadores estrangeiros.

O grande jogador do Maple Leafs, Paul Henderson, que era um veterano de 11 anos da NHL quando Salming chegou a Toronto, lembra-se do jovem de 22 anos como um espécime físico.

“Ele tinha o melhor corpo de todos que eu já vi”, disse Henderson. “Ele tinha 5% de gordura corporal e eu fiquei tipo, ‘Quem é esse cara?’

“Ele fez tudo bem. Ele era realmente impressionante.

Salming detém quase todos os recordes de franquia para defensores do Maple Leafs.Gary Hershorn/The Canadian Press

O comissário da NHL, Gary Bettman, também prestou homenagem. Ele chamou Salming de “uma presença dominante e uma figura transformadora na história da liga”.

“Borje Salming era tão forte fisicamente e mentalmente quanto era talentoso”, disse Bettman em um comunicado. “Ele abriu um caminho que muitos dos maiores jogadores da história da NHL seguiram, quebrando todos os estereótipos europeus que prevaleciam em uma liga habitada quase inteiramente por norte-americanos antes de sua chegada.”

Salming detém quase todos os recordes de franquia para os defensores do Maple Leafs – incluindo gols (148), assistências (620) e pontos (768). Ele jogou em 1.229 jogos da NHL, temporada regular e playoffs incluídos, e teve sua camisa nº 21 aposentada e elevada às vigas em 2006.

Conhecido como The King, ele foi um grande jogador do Maple Leaf em uma época em que o time não era muito bom. Meu Deus, ele era duro. Certa vez, ele teve o rosto cortado com uma lâmina de skate e o ferimento precisou de 300 pontos. Seu rosto parecia um mapa de bonde do centro de Toronto.

Ron MacLean, o locutor esportivo da CBC mais conhecido como apresentador do Noite de Hóquei no Canadálembra como os Canadiens estavam apaixonados por Salming quando ele chegou à NHL.

“A liga era tão coesa e misteriosa”, disse MacLean. “Tudo sobre ele nos chocou. Seu grande tapa, sua patinação elegante… ele não apenas assumiu o controle do nosso esporte, mas também o dominou.

MacLean não esquecerá as noites de 11 e 12 de novembro, quando Salming voltou para casa em Toronto pela última vez.

“Aquelas duas noites foram mágicas”, disse MacLean. “Ver o amor em seus olhos que ele deu ao seu capitão, Darryl Sittler, disse tudo.”