A startup espacial Stells quer colocar tampas de carregamento de espaçonaves na lua

O banco de energia portátil apareceu pela primeira vez em 2001 e, desde então, o carregamento em movimento tem sido uma possibilidade para a maioria dos usuários de dispositivos móveis. Agora um novo empreendimento espacial quer levar o conceito de recarga de celular para a lua – não para telefones celulares, é claro, mas para rovers e landers.

A Stells, com sede em Toronto, fundada pelo CEO Alex Kapralov e CTO Vital Yusupov em 2021, está desenvolvendo um rover chamado Mobile Power Rover (MPR-1) que seria capaz de alimentar espaçonaves lunares por meio de carregamento sem fio. a empresa tem tem uma data de lançamento em novembro de 2024 através de um foguete SpaceX Falcon 9 e um máquinas intuitivas lander, com uma tentativa de pouso na lua em janeiro de 2025.

Stells primeiro se interessou pela indústria de perfuração lunar, particularmente em crateras lunares. Mas pesquisas iniciais provaram que uma fonte de energia para um rover de perfuração provavelmente seria proibitivamente cara. Isso inspirou o MPR-1. “Por que simplesmente não fornecemos eletricidade a outros para que possam ter redundância em seu fornecimento de energia?” Kapralov disse ao TechCrunch.

A maioria das espaçonaves extrai sua energia de uma das duas fontes: painéis solares e geradores termoelétricos de radioisótopos (RTGs). Os painéis solares, é claro, funcionam apenas em áreas que recebem luz solar – crateras profundas nem sempre recebem luz solar. Os painéis solares também requerem muita área. Com rovers do tamanho de carros, como os de Marte, isso não é problema. Mas a próxima geração de rovers lunares será muito menor. A NASA, por exemplo, está desenvolvendo exploradores robóticos distribuídos autônomos chamados cooperativas que serão do tamanho de caixas de sapatos.

O RTG, por outro lado, não depende do sol, mas usa o decaimento radioativo do plutônio-238 para criar energia elétrica. A tecnologia é, talvez sem surpresa, bastante cara e pode não ser econômica para rovers menores.

Dado o atual aumento de projetos lunares – Artemis 1, por exemplo, lançado com quatro CubeSats destinados à lua (junto com outros seis indo para outro lugar) – o MPR-1 tem potencial para ser muito útil.

Ilustração de uma possível operação de mineração em uma cratera escura, com energia solar na borda. Créditos da imagem: Roubar

“A maneira como planejamos fornecer energia é por meio de uma caixa que chamamos de Wireless Charging Box, ou WCB”, explica Kapralov. O WCB aproveitaria a energia por meio de painéis solares – no caso de uma cratera lunar, ele os colocaria na borda da cratera e, em seguida, passaria as linhas de energia até o fundo da cratera, onde o WCB ficaria estacionado.

O WCB armazenaria essa energia em suas baterias e a distribuiria rapidamente para outros rovers por meio de carregamento sem fio. Esses rovers, que precisariam de uma porta de carregamento sem fio compatível com WCB, poderiam navegar até o WCB usando farol ou navegação visual. Sem uma atmosfera para atenuar o sinal de energia sem fio, esse processo seria muito mais eficiente do que na Terra.

Kapralov também espera que o WCB seja capaz de viajar para uma espaçonave lunar de baixa potência para fornecer uma carga inicial, embora isso seja um desafio para uma missão futura. A primeira missão seria simplesmente uma demonstração de tecnologia para o WCB.

Até agora, Stells construiu protótipos e os testou na Terra – e foi totalmente autofinanciado. “Mas provavelmente começaremos no início do próximo ano para tentar obter fundos para o desenvolvimento e lançamento do voo”, disse Kapralov.

Nas últimas duas décadas, houve um impulso significativo para a exploração lunar e, embora o desenvolvimento esteja florescendo, os resultados foram mínimos. A competição Lunar XPRIZE do Google, por exemplo, teve empresas desenvolvendo rovers lunares por um grande prêmio de US$ 20 milhões. A competição começou em 2007 e tinha como prazo final 2014 para um pouso lunar; quando ficou claro que ninguém estaria pronto até 2014, esse prazo foi estendido para 2018.

Embora cinco equipes tenham recebido contratos iniciais, O Google encerrou o concurso sem um vencedor. A Moon Express e a Team Indus dessas equipes tiveram seus contratos rescindidos, enquanto a Hakuto/ispace e a Synergy Moon ainda estão trabalhando no lançamento. A quinta equipe, SpaceIL, foi lançada à Lua em 2019, mas sua tentativa de pouso falhou.

Ainda assim, a indústria lunar continua a crescer e mais e mais missões estão mais próximas da realidade do que nunca. Nada é garantido – há um terreno fértil para o fracasso bem-intencionado. Mas a lua é o limite para dezenas de empresas como a Stells que esperam fazer isso acontecer.